Biden, año uno: la revolución tendrá que esperar

Joe Biden llegó a la Casa Blanca hace apenas un año rodeado de la poesía de Amanda Gorman, el emotivo himno de Lady Gaga y un 57% de popularidad, un nivel nada desdeñable de inestabilidad política en Estados Unidos. El país todavía estaba sacudido por el ataque al Capitolio, la culminación de la tempestuosa era de Trump y Biden, un veterano demócrata del Capitolio con una merecida reputación de reconciliación moderada y prometida. «A todos aquellos que no me apoyaron, escuchen lo que tengo que decir a medida que avanzamos, y si aún no están de acuerdo, esto es democracia, esto es Estados Unidos», dijo esa mañana. “Empecemos de nuevo, escuchemos todos”, insistió.

Los primeros 100 días pasaron al galope. Impulsó un nuevo plan de estímulo de 1,9 billones de dólares con históricas medidas estructurales para hacer frente a la pobreza infantil, firmó el regreso de Estados Unidos al Acuerdo sobre el Cambio Climático, levantó el veto de Trump a las personas transgénero en las fuerzas armadas, firmó la paz con las potencias aliadas tras el aislacionismo del republicano y cumplió con creces los objetivos de vacunación prometidos a los votantes. El ruido desapareció de la Casa Blanca. Estados Unidos ha recuperado la actividad económica previa a la pandemia. Había prometido algún tipo de restauración, pero esto se sintió como el comienzo de una revolución social.

Biden, sin embargo, celebra el primer aniversario de su gestión con un índice de aprobación del 40 %, según Gallup, un referente en estas encuestas. Esto es lo peor que ha sufrido un presidente en su mandato, con la excepción de Donald Trump. La persistencia de la pandemia, la furia de la inflación, los problemas del mercado energético y la caótica retirada de tropas de Afganistán han sumido al demócrata en una delicada crisis a tan solo nueve meses de las elecciones legislativas que podría hacerle perder el control del Congreso y ha terminado esposando su trabajo en el gobierno hasta 2024.

El retroceso del New Deal de Franklin Delano Roosevelt ha dado lugar a comparaciones maliciosas con Jimmy Carter (1977-1981), el demócrata de un mandato que gobernó solo uno de los preimperios de Ronald Reagan. La inflación, la crisis energética, la política exterior traen malos recuerdos a Washington. Pero una de las principales diferencias con Biden es que Carter gobernó con una cómoda mayoría tanto en la legislatura de Representantes como en la del Senado, y la del actual presidente es muy frágil.

Biden, senador durante tres décadas, tenía credenciales de pragmático, capaz de llegar a acuerdos con la oposición y, sobre todo, de experto intérprete de los estados de ánimo y escrutador del Congreso. Dos importantes proyectos de ley en los que invirtió su capital político fueron bloqueados en el Capitolio porque no logró ganarse a dos senadores demócratas en disputa, Joe Manchin y Kirsten Sinema, ni atraer a republicanos moderados a su lado. Así es la nueva ley nacional de sufragio (que endurece las restricciones impuestas por los estados republicanos) y su principal programa social reconstruir mejor, que representa la mayor expansión del estado del bienestar en medio siglo. El compromiso político con estos proyectos ha sido tan grande que ha eclipsado avances legislativos recientes e incluso históricos, como el gran plan de inversión en infraestructura, con apoyo bipartidista. Trump buscó y fracasó.

El fiasco de Afganistán del pasado agosto marca una especie de punto de inflexión a partir del cual todo empieza a deteriorarse. Los estadounidenses estaban a favor de la retirada, pero la operación fue un desastre y el propio presidente, que había prometido poner los derechos humanos en el centro de su política exterior, llamó a la acción inmediata de los talibanes. El avance de la vacunación ha llegado a un techo de escépticos que no han podido romper con las nuevas variantes de la covid que vuelven a abrumar la cotidianidad y desencadenar contagios. La derrota electoral del gobernador de Virginia dio la voz de alarma y provocó una historia de crisis. El rápido aumento de los precios comienza a pesar sobre la población, a pesar del empleo récord. Y ya tocó los límites del poder presidencial frente al bloque (suyo y ajeno) en el Congreso.

Dijo que haría negocios, pero sus cálculos fallaron. Para el analista e historiador Michael Kazin, que publicó en marzo un libro sobre la historia del Partido Demócrata, Biden fue culpable de «ambición desmedida» en reformas que requieren mayorías mucho más fuertes. “Si miras hacia atrás, el partido que llevó a cabo profundas reformas a través del gobierno federal solo lo hizo cuando lo hizo. supermayorías en ambas cámaras: los republicanos durante la reconstrucción y la guerra civil y los demócratas en los años 30 y 60”, explica.

La mayoría de las leyes requieren 60 de los 100 votos del Senado, y los demócratas solo tienen 50. Dos de ellos, Manchin y Sinema, se negaron a cambiar la regla desde el principio (el llamado obstruccionismo) y Biden se alejó. . los convencieron.

El demócrata se enfrenta a un dilema de ganar-ganar: apostar por proyectos de ley más modestos -olvidándose de la reforma electoral, para empezar- o intentar complacer a la izquierda demócrata, que ha ganado mucho peso. El programa de Biden incluye medidas como la licencia de maternidad pagada de cuatro semanas, común en muchas democracias occidentales pero que se siente como una revolución social en el país más rico del mundo. En la votación hay quienes lo critican por jugar y exponerse en una batalla perdida, y hay quienes lo critican por hacerlo demasiado tarde.

Sin embargo, Kazin advirtió: “Solo llevamos aquí un año, el mandato de Biden no ha terminado. La gente olvida que la popularidad de Ronald Reagan era del 35% a principios de 1983, justo después de que los republicanos se perdieron las elecciones intermedias y luego terminaron en la elección presidencial”, advierte. Hoy es diferente porque la gente está más polarizada, pero si las noticias [sobre la pandemia y sobre la economía] cambios y los demócratas pueden unirse para aprobar algo más, Biden mejorará”.

«Es demasiado pronto para escribir obituarios», dijo el politólogo Alan Abramowitz, experto en proyecciones electorales. Hoy, con el alto grado de polarización política, “es muy difícil que cualquier líder mantenga una popularidad por encima del 50%”, dijo, aunque ya está en lo que se considera “peligro” el índice de aprobación actual de Biden y el de la Legislatura. Las elecciones, que están a la vuelta de la esquina (noviembre), suelen castigar al oficialismo. Sin embargo, señala que el índice de aprobación de Ronald Reagan “no llegó al 50% tras su primer año en el cargo”. “Y hemos visto a presidentes recuperarse de eso y ser reelegidos, como Bill Clinton en 1996 y Barack Obama en 2012”, agregó.

La pérdida de control de las Casas dejará esposado al resto de la era Biden, de ahí la sensación de carrera contrarreloj que inunda el 1600 de Pennsylvania Avenue, la dirección de la Casa Blanca. ¿Qué se necesita para contener el golpe? ¿Qué puede cambiar el estado de ánimo de los estadounidenses? Si no avanza el plan social o la ley electoral, ¿el 2024 está perdido para los demócratas? O, por el contrario, ¿son las apuestas altas, el exceso de promesas, lo que pesó sobre Biden?

Para Abramowitz, el futuro se decide no tanto por estas cuentas, sino por lo que sucede con la economía y la pandemia. Kazin se hace eco de la vieja idea de «es la economía, estúpido» acuñada por el asesor del demócrata Bill Clinton, James Carville, en su exitosa campaña de 1992.

Pero la economía se ha convertido en una criatura extraña, difícil de tratar. Estados Unidos volvió a los niveles de actividad previos a la pandemia en un tiempo récord el verano pasado después de la recesión más pequeña de su historia. La generación de empleos superó las expectativas, la tasa de desempleo cerró el año en 3,9% (se esperaba cerca del 6%) y las empresas prevén para este año reajustes salariales que no se veían desde hace una década. Es difícil imaginar un escenario tan rentable para un presidente, pero el caos de precios ha arruinado la capitalización política de este buen progreso. La inflación subió a 7% en diciembre pasado, año a año, un nivel que no se veía desde 1982, debido a la creciente demanda que no encuentra suficiente suministro y problemas en las cadenas de suministro.

Ambos problemas se dan a escala global, pero los mismos gobiernos que atribuyen el éxito a indicadores económicos que les sonríen también cargan con la penitencia de ciclos negativos. Los republicanos lo acusan de sobreestimular la economía y aumentar la deuda pública y, por supuesto, rechazar su gran programa social. Biden, que ha tardado en reconocer la gravedad de la inflación, lo expresó recientemente de esta manera: “Si los precios de los automóviles son demasiado altos, hay dos soluciones. O aumentamos la oferta de automóviles produciendo más, o reducimos la demanda de automóviles empobreciendo a los estadounidenses. Y lo creas o no, hay mucha gente que prefiere lo segundo. Cuando comenzaron las quejas de algunos empleadores sobre las dificultades para encontrar empleados, él respondió: «Páguenles mejor».

David Madland, experto en mercado laboral del Center for American Progress, señala que Biden ha sido «el presidente sindical más apoyado en décadas», a pesar de que la inflación está erosionando gran parte de la mejora. A su juicio, «existe la posibilidad de que gran parte de esa inflación acabe en el corto plazo y en un año pueda sacarle partido político a la economía».

Al trastorno legislativo y la incertidumbre por la economía y la pandemia, este 2022 suma una complicada agenda de política exterior. Las expectativas de un acuerdo nuclear con Irán son bajas, China continúa su escalada autoritaria sin verse afectada por las protestas occidentales, el amor por los aliados se ha visto truncado por el acuerdo militar con Australia y el Reino Unido, que tomó a los europeos por sorpresa. Y la frontera entre Ucrania y Rusia vuelve a ser un punto crítico con el Kremlin al acecho. Para la analista del Atlantic Council Rachel Rizzo, tanto Washington como sus aliados se están preparando «para lo peor», y si la vía diplomática falla y Moscú decide invadir el país, «el desafío será enorme».

Cada paso en falso es munición para la oposición republicana. Esto explica también el mantenimiento de políticas fuertes para Venezuela y Cuba, así como las restricciones que mantiene a la inmigración irregular, dada la cifra récord de llegadas de indocumentados a la frontera. Usura también castigó a Kamala Harris, la primera mujer en llegar a la vicepresidencia de EE.UU., cuya popularidad es peor que la de Biden.

“Se ha hablado mucho sobre decepciones y cosas que no hicimos, pero vamos a hacer mucho más y vamos a hacer más de eso”, dijo el presidente la semana pasada en un evento del plan de infraestructura. Quedan unos meses críticos por delante, en cuanto a lo que hace y deja de hacer, de cara a Trump, cuya influencia no ha disminuido a lo largo de este año. De hecho, Biden cambió su estrategia al respecto y, tras meses de ignorarlo, comenzó a atacar directamente. Esta es otra realidad que los demócratas han tardado en aceptar.

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